¿Cuál es la diferencia entre el software antiespía y los antivirus?

Para entenderlo, y de paso comprender también por qué existen programas distintos para ambas cosas, en primer lugar hace falta preguntarse en qué se diferencianlos virus informáticos del llamado software espía. El término “software espía” o “spyware” se refiere a lo que el programa hace -extraer información del ordenador del usuario con fines comerciales o delictivos-, mientras que “virus” implica un fenómeno de expansión incontrolada de software parásito. Obviamente se produce un solapamiento: algunas aplicaciones espía se propagan explosivamente como los virus, mientras que determinados virus funcionan como programas espía. Puesto que ambos tipos de programa coinciden en parte, cabe suponer que el usuario necesita herramientas distintas para protegerse de ellos, pero no es asi. Tanto los programas antiespía como el software antivirus funcionan del mismo modo: rastrean archivos de programa malignos, examinan las ubicaciones del Registro de Windows donde se inician aplicaciones automáticamente durante el arranque, bloquean archivos y los ponen en cuarentena, etc.

La diferencia está en que el software antiespía busca solamente programas fisgones mientras que los antivirus intentan detectar todo tipo de malware. El primero es gratis, mientras que por los segundos a veces hay que pagar licencias o suscripciones. Además las herramientas antispyware funcionan de una manera menos agresiva, mientras que un antivirus analiza todos los archivos leídos y escritos asi como cada programa que quiere ejecutarse. Sin embargo, cualquier antivirus que se precie debe realizar ambos tipos de funciones. ¿Por qué entonces existen dos tipos de herramientas? ¿Simplemente para sacarnos el dinero del bolsillo? ¿O existen razones más complejas relacionadas con el diseño y la evolución histórica de nichos de mercado?

Cuando los primeros espías aparecieron en escena con una finalidad comercial -hacer aparecer pop-ups en el navegador o redirigir el tráfico a determinadas páginas sin consentimiento del usuario- algunos programadores desarrollaron herramientas gratuitas de detección y eliminación para ponerlas al servicio de una comunidad agobiada por esta nueva e intrusiva forma de contaminación publicitaria. Los fabricantes de antivirus, que trabajaban en un segmento de negocio ya consolidado, tardaron en incorporar software antiespía a sus productos porque temían a las demandas de otras empresas. Hubo casos en los que se llegó a juicio porque una aplicación antiespía bloqueaba programas normales cuyo cometido era facilitar tareas de administración remota o actualización de software, o cuantificar respuestas comerciales a los anuncios mostrados por el navegador. De este modo los antiespía gratuitos lograron hacerse un hueco en el mercado, y asi es como hoy tenemos a ambos: el antivirus como producto de primera clase con funciones de seguridad global y los antiespía gratuitos -o muy económicos- especializados en un solo tipo de amenaza, de gran importancia por ser también la más frecuente.

Al usuario normal no le interesan este tipo de cosas: solo quiere saber cuál de los dos debería utilizar. Y la respuesta es que ambos. Lo único que debe tener en cuenta es que no resulta conveniente tener más que un solo antivirus instalado en su ordenador, debido al elevado consumo de recursos -¿Algún usuario de Panda entre los lectores?- y al hecho de que los productos de las diferentes casas tienen la mala costumbre de interferirse entre sí. Pero sí es posible, y hasta recomendable, tener una herramienta antiespía funcionando en paralelo con el antivirus. Se puede incluso añadir una segunda (p. ej. Ad-Aware después de Windows Defender, o a viceversa), sin problemas de incompatibilidad ni de penalización del rendimiento. Cuatro ojos vigilan más que dos.

(Extractado de Scott Mueller y Brian Knittel: “Upgrading and Repairing Microsoft Windows” – Que 2005)

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